【德國研究】科學家研發「設計細胞因子」 助半身癱瘓實驗鼠受損神經再生

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脊髓損傷(Spinal Cord Injury)一直被認為是永久性的傷害,其所導致的癱瘓無法復原;但如果受損的神經元(Neuron)能夠令神經軸突(Axon)再生,中樞神經系統的功能有望恢復。德國波鴻魯爾大學(Ruhr-University Bochum)的研究人員近日研發出一種名為「設計細胞因子」(designer cytokine),可令患半身癱瘓(paraplegia)實驗鼠的受損神經再生,並使其在治療僅2至3周後恢復行走能力。相關報告已於今年1月15日發表在學術期刊《Nature Communications》上。

2013年,德國神經科學家曾發表一項研究,指一種名為「白細胞介素-6」(interleukin-6,IL-6) 的細胞因子(cytokine)可以促進神經細胞癒合,並令視覺神經的軸突再生。不過,科學家卻苦於難以將該細胞因子輸送到中樞神經系統的關鍵位置,而天然的IL-6對刺激神經再生作用亦相對較弱。

後來,德國波鴻魯爾大學研究人員不僅強化了IL-6的刺激神經再生作用,並將之取名字為「hyper-IL-6」,亦研發出一種技術可將「hyper-IL-6」深入至中樞神經系統。團隊利用基因修改過的病毒,將製造「hyper-IL-6」的基因指令引入至大腦外部被稱為「感覺運動皮層」(sensorimotor cortex)的運動神經元中。

研究人員表示,這種「基因療法」(gene therapy)的優勢是可允許感染病毒的細胞製造其「hyper-IL-6」,隨後再通過分支軸突(branching axons)分佈至中樞神經系統中的關鍵位置,刺激神經軸突再生。

研究作者之一兼細胞生理學主席菲舍爾博士(Dr. Dietmar Fischer)則稱,這同時刺激了大腦中各種神經細胞和脊髓中多個運動神經束(motor tract)的軸突再生,而接受注射的癱瘓實驗鼠僅在2至3周後開始恢復行走能力,「這讓我們感到非常驚訝」。他又指,研究團隊現正研究將有關的新技術與其他療法結合,例如使用組織移植物(tissue graft)來連接脊柱損傷的部位。

資料來源:Nature CommunicationsMedical News Today

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